Marginal gains & het leveren van topprestaties


Het verschil tussen winnen en verliezen, de eerste of de tweede plaats, een medaille om je nek of eindigen op de vierde plek kan ontzettend klein zijn in de topsport. Het vraagt van sporters en coaches een enorme drive om continue te verbeteren en te innoveren. Hoe kleiner de verschillen worden in topsport, hoe meer het gaat om details. Een kijkje in de ‘marginal gains philosophy’. 

1% winst
Stel, je haalt alle onderdelen van een fiets uit elkaar en verbetert elk onderdeel tot het allerbeste wat er in de wereld te halen valt. Elk verbeterd onderdeel zal je misschien 1% winst opleveren, wat een beperkte invloed lijkt op het uiteindelijke resultaat. Alle verbeterde onderdelen bij elkaar opgeteld kunnen het verschil betekenen tussen winst of verlies. In Engeland noemen ze dit de ‘marginal gains philosophy’. Een eenvoudig idee voor performance verbetering voor het leveren van topprestaties. En zoals vaker met eenvoudige ideeën kunnen ze keihard de kern raken. 

British Cycling
Het idee vindt z’n oorsprong in het British Cycling team in voorbereiding op de Olympische Spelen in Beijing in 2008. De toenmalige performance director, Dave Brailsford (nu General Director bij Team Sky), stelde de ambitie van het team vast en analyseerde daarna het volledige programma tot op elk detail. Alle onderdelen zoals materiaal, voorbereiding, technologie, mindset, coaching en organisatie werden onder de loep genomen en vergeleken met wat de absolute top op dit punt te bieden heeft. Op deze wijze werden de ‘marginal gains’ bepaald en wist het team wat het moest doen om de winst te pakken.

Wiggins

Successen
Bij Britisch Cyling en team Sky resulteerde de ‘marginal gains philosophy’ in fantastische successen. In 2012 werden Bradly Wiggins en Chris Froome  nummer 1 en 2 in de Tour de France. In dat zelfde jaar won British Cycling 8 keer goud op de Olympische Spelen in eigen land.  En in 2013 en 2015 won team Sky opnieuw de Tour de France, dit keer met de Afrikaanse Brit Chris Froome. 

Gedrevenheid, discipline en toewijding
De ‘marginal gains’ filosofie vraagt een enorme gedrevenheid, discipline en toewijding van de sporters en de staf. “Sport is about continuous improvement, it’s about getting better," volgens Brailsford. "It’s about being better next year than you are this year.“  Een visie waarin veel coaches zich zullen herkennen, maar die niet iedere coach in praktijk weet te brengen.

Andere sporten
Deze systematische aanpak van performance verbetering werkt in elke sport. Het Britse roeien en zeilen hebben met behulp van deze filosofie medailles gehaald. De hockeyvrouwen onder leiding van Marc Lammers hebben op basis van deze visie hun gouden medaille gehaald op de Olympische Spelen in Beijing. Ook Rafael Nadal en Daphne Schippers werken volgens deze aanpak.  

De rol voor de manager
Voorwaarde is dat de manager die leiding geeft aan het programma een ‘maniakale’ gedrevenheid heeft om alles wat goed is te verbeteren tot excellent. In de praktijk zie ik dat de headcoaches, technisch directeuren en topsportmanagers die deze gedrevenheid bezitten, in staat zijn het verschil te maken tussen goed of excellent. Of in termen van topsport, het verschil te maken tussen winst of verlies. 

Tot slot
Aan de top komen is moeilijk, maar aan de top blijven is nog veel moeilijker. Onachtzaamheid, luiheid of gemakzucht leidt tot ‘marginal losses’ en werpt je net zo makkelijk weer terug naar plaats twee en lager. Scherp blijven en elkaar scherp houden houdt je bij de les. De 'marginal gains' filosofie is een praktijkvoorbeeld uit de topsport die ook het bedrijfsleven kan inspireren om voor goud te gaan. 
 

Wouter Kuperus
Senior Consultant NMC Bright